Hypothalamic-pituitary-thyroid system activity during lithium augmentation therapy in patients with unipolar major depression

Hypothalamic-pituitary-thyroid system activity during lithium augmentation therapy in patients with unipolar major depression

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J Psychiatry Neurosci 2003;28(3):210-216

Tom Bschor, MD; Christopher Baethge, MD; Mazda Adli, MD; Ute Lewitzka, MD; Uta Eichmann, MD; Michael Bauer, PhD, MD

Bschor, Lewitzka, Eichmann — Department of Psychiatry, Technische Universität Dresden, Dresden, Germany; Baethge — Mailman Research Center, McLean Hospital, Harvard Medical School, Belmont, Mass;. Adli, Bauer — Department of Psychiatry, Charité Hospital, Humboldt Universität, Berlin, Germany.

Abstract

Objective: Lithium augmentation is an established strategy in the treatment of refractory depression, but little is known about predictors of response and its mode of action. There is increasing evidence that low thyroid function indices within the normal range are associated with a poorer treatment response to antidepressants, but previous studies on the hypothalamic-pituitary-thyroid (HPT) system during lithium augmentation provide inconclusive results and have methodological limitations. This study aimed at exploring the role of thyroid function in lithium augmentation and used a prospective design that included a homogeneous sample of inpatients with unipolar major depressive disorder.

Methods: In 24 euthyroid patients with a major depressive episode who had not responded to antidepressant monotherapy of at least 4 weeks, we measured serum thyroid-stimulating hormone (TSH), total triiodothyronine (T3) and total thyroxine (T4) before (baseline) and during lithium augmentation therapy (follow-up). The time point of the endocrinological follow-up depended on the status of response, which was assessed weekly with the Hamilton Depression Rating Scale, 17-item version (HDRS17). Responders were reassessed immediately after response was determined, and non-responders after 4 weeks of lithium augmentation.

Results: There was a statistically significant change in thyroid system activity during lithium augmentation, with an increase of TSH levels and a decrease of peripheral T3 and T4 levels. However, there were no differences in any of the HPT hormones between responders and non-responders at baseline or at followup.

Conclusions: The decrease of thyroid system activity during lithium treatment reflects the wellestablished “antithyroid” properties of lithium. However, it appears that thyroid status does not predict response to lithium augmentation in euthyroid patients before treatment.

Résumé

Objectif : L’augmentation du lithium est une stratégie établie pour traiter la dépression réfractaire, mais on ne sait pas grand-chose des prédicteurs de la réaction et de son mode d’action. De plus en plus de données indiquent qu’il y a un lien entre des indices d’hypothyroïdie qui se situent à l’intérieur de la plage normale et une réaction moins bonne au traitement aux antidépresseurs, mais des études antérieures sur le complexe hypothalamus-hypophyse-thyroïde (HHP) pendant l’augmentation du lithium donnent des résultats non concluants et comportent des limites méthodologiques. Cette étude visait à explorer le rôle de la fonction thyroïdienne dans l’augmentation du lithium et on a utilisé un concept prospectif incluant un échantillon homogène de patients hospitalisés atteints d’un trouble dépressif majeur unipolaire.

Méthode : Chez 24 patients euthyroïdiens aux prises avec un épisode dépressif majeur qui n’avaient pas réagi à une monothérapie aux antidépresseurs d’une durée d’au moins quatre semaines, nous avons mesuré les concentrations sériques de thyréostimuline (TSH), de triiodothyronine totale (T3) et de thyroxine totale (T4) avant (niveau de référence) et pendant la thérapie d’augmentation du lithium (suivi). Le moment du suivi endocrinologique dépendait de l’état de la réponse qu’on a évalué au moins une fois par semaine au moyen de la version à 17 questions de l’échelle de dépression de Hamilton (HDRS17). On a réévalué les sujets qui ont réagi immédiatement après avoir déterminé la réponse de ceux qui n’avaient pas réagi après quatre semaines d’augmentation du lithium.

Résultats : On a constaté un changement statistiquement significatif de l’activité du système thyroïdien pendant l’augmentation du lithium, une élévation des concentrations de TSH et une baisse des concentrations de T3 et T4 périphériques. Il n’y avait toutefois aucune différence au niveau des hormones du complexe HHT entre les sujets qui ont réagi et ceux qui n’ont pas réagi au départ ou au suivi.

Conclusions : La baisse de l’activité du système thyroïdien pendant le traitement au lithium reflète les caractéristiques «antithyroïdiennes» bien établies de ce médicament. Il semble toutefois que l’état thyroïdien n’est pas un prédicteur de la réaction à l’augmentation du lithium chez les patients euthyroïdiens avant le traitement.


Medical subject headings: antidepressive agents; depressive disorder; drug therapy, combination; lithium carbonate; thyrotropin; thyroxine; treatment outcome; triiodothyronine.

Submitted Apr. 17, 2002; Revised Oct. 16, 2002; Accepted Oct. 28, 2002

Acknowledgements: Supported in part by the Permanent Commission for Research and Young Scientists of the Freie Universität Berlin, FK 41/06/2000.

Competing interests: None declared.

Correspondence to: Dr. Tom Bschor, Department of Psychiatry, Technische Universität Dresden, Fetscherstrasse 74, D-01307 Dresden, Germany; fax 49-351-458 5316; bschor@mailbox.tu-dresden.de