Antidepressants and suicide: risk–benefit conundrums

Antidepressants and suicide: risk–benefit conundrums

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J Psychiatry Neurosci 2003;28(5):331-37

David Healy, MD; Chris Whitaker, MSc

Healy — Department of Psychological Medicine, University of Wales College of Medicine, Hergest Unit; Whitaker —
School of Informatics, University of Wales Bangor, Bangor, United Kingdom.

Abstract

There has been a long-standing controversy about the possibility that selective serotonin reuptake inhibitor (SSRI) antidepressants might induce suicidality in some patients. To shed light on this issue, this paper reviews available randomized controlled trials (RCTs), meta-analyses of clinical trials and epidemiological studies that have been undertaken to investigate the issue further. The original clinical studies raising concerns about SSRIs and suicide induction produced evidence of a dose-dependent link on a challenge- dechallenge and rechallenge basis between SSRIs and both agitation and suicidality. Meta-analyses of RCTs conducted around this time indicated that SSRIs may reduce suicidal ideation in some patients. These same RCTs, however, revealed an excess of suicidal acts on active treatments compared with placebo, with an odds ratio of 2.4 (95% confidence interval 1.6–3.7). This excess of suicidal acts also appears in epidemiological studies. The data reviewed here make it difficult to sustain a null hypothesis that SSRIs do not cause problems in some individuals. Further studies or further access to data are indicated to establish the magnitude of any risk and the characteristics of patients who may be most at risk.

Résumé

La possibilité que les antidépresseurs inhibiteurs spécifiques du recaptage de la sérotonine (ISRS) entraînent
des tendances suicidaires chez certains patients soulève la controverse depuis longtemps. En vue d’éclairer la
question, cette communication passe en revue les études contrôlées et randomisées (ECR), méta-analyses
d’études cliniques et études épidémiologiques disponibles que l’on a effectuées pour l’approfondir. Les
premières études cliniques ayant soulevé des préoccupations au sujet des ISRS et des tendances suicidaires
ont produit des données probantes établissant un lien lié à la dose entre les ISRS et deux symptômes, l’agitation
et les tendances suicidaires, suivant l’administration du médicament, la cessation, puis la reprise du traitement.
Des méta-analyses des ECR réalisées à l’époque ont indiqué que les ISRS pourraient réduire les idées
suicidaires chez certains patients. Ces mêmes ECR ont néanmoins révélé des actes suicidaires en surnombre
dans le groupe de traitement actif, par rapport au placebo. À cet égard, le coefficient de probabilité s’est établi
à 2,4 (intervalle de confiance à 95 %, 1,6–3,7). Des études épidémiologiques ont aussi révélé des actes
suicidaires en surnombre. Compte tenu des données examinées, il est difficile de soutenir l’hypothèse nulle
voulant que les ISRS n’entraînent pas de problèmes chez certaines personnes. La réalisation de nouvelles
études ou la diffusion d’autres données sont indiquées pour établir l’importance du risque et les caractéristiques
des patients susceptibles d’être les plus vulnérables.


Medical subject headings: antidepressive agents; epidemiology; meta-analysis; serotonin uptake inhibitors; suicide; treatment outcome.

Submitted Oct. 17, 2001; Revised Apr. 4, 2003; May 30, 2003; Accepted June 3, 2003

Competing interests: In recent years, Dr. Healy has had consultancies with, been a principal investigator or clinical trialist for, been a chairman or speaker at international symposia for or been in receipt of support to attend meetings from: Astra-Zeneca, Boots/Knoll Pharmaceuticals, Eli Lilly, Janssen-Cilag, Lorex-Synthelabo, Lundbeck, Organon, Pharmacia & Upjohn, Pierre-Fabre, Pfizer, Rhone-Poulenc Rorer, Roche, SmithKline Beecham and Solvay. In the past 2 years, he has had lecture fees and support to attend meetings from Astra- Zeneca, and he has been an expert witness for the plaintiff in 4 legal actions invoving SSRIs. He has also been consulted on a number of other attempted suicide, suicide and suicide–homicide cases following antidepressant treatment, in the majority of which he has offered the view that the treatment was not involved. He has also been an expert witness for the National Health Service (NHS) in a series of LSD (46) and ECT (1) cases.

Correspondence to: Dr. David Healy, Department of Psychological Medicine, University of Wales College of Medicine, Hergest Unit, Bangor, LL57 2PW United Kingdom; fax 44 1248 371397; Healy_Hergest@compuserve.com