Effectiveness and outcome predictors of long-term lithium prophylaxis in unipolar major depressive disorder

Effectiveness and outcome predictors of long-term lithium prophylaxis in unipolar major depressive disorder

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J Psychiatry Neurosci 2003;28(5):355-61

Christopher Baethge, MD; Philipp Gruschka, MD; Michael N. Smolka, MD; Anne Berghöfer, MD; Tom Bschor, MD; Bruno Müller-Oerlinghausen, MD; Michael Bauer, PhD, MD

Baethge — Consolidated Department of Psychiatry, Harvard Medical School, the Bipolar and Psychotic Disorders Program, McLean Division of Massachusetts General Hospital, Belmont, Mass., and the Department of Psychiatry and Psychotherapy, Universitätsklinikum Benjamin Franklin, Freie Universität Berlin; Gruschka — Department of Psychiatry, Ruprecht-Karls- Universität, Heidelberg; Smolka — Department of Addictive Behaviour and Addiction Medicine, Central Institute of Mental Health, Mannheim; Berghöfer — Institute of Social Medicine, Epidemiology and Health Economics, Charité, Humboldt- University of Berlin; Bschor — Department of Psychiatry and Psychotherapy, Universitätsklinikum Carl Gustav Carus, Technische Universität Dresden; Müller-Oerlinghausen — Drug Commission of the German Medical Association, Berlin/Cologne; Bauer — Department of Psychiatry and Psychotherapy, Charité, Humboldt-University of Berlin, Germany. Correspondence to: Dr. Christopher Baethge, Mailman Research Center, McLean Division of Massachusetts General Hospital, 115 Mill St., Belmont, MA 02478-9106; fax 617 855-3479; cbaethge@mclean.harvard.edu J Psychiatry Neurosci 2003;28(5):355-61. Medical subject headings: depressive disorder; drug therapy, combination; lithium carbonate; treatment outcome. Submitted July 17, 2002 Revised Dec. 11, 2002 Accepted Feb. 11, 2003 © 2003

Abstract

Objective: To determine the effectiveness of lithium prophylaxis in unipolar major depressive disorder (MDD) and to identify predictors of outcome including comedication.

Methods: In this long-term naturalistic study, clinical data from 55 patients with MDD (DSM-III-R) were collected prospectively in an outpatient clinic specializing in the treatment of affective disorders.

Outcome measures: Change in hospital admission rate (number and duration) during prophylaxis compared with the period before prophylaxis, Morbidity-Index during prophylaxis and time to first recurrence after initiation of lithium treatment. Results: During an average follow-up period of 6.7 years, a significant decline in the number of days spent in hospital (p < 0.001; 52 d/yr less; 95% CI 31–73 d) and a low Morbidity-Index (mean 0.07) was observed. Only in 6 patients did medication have to be changed because of side-effects (n = 4) or a lack of efficacy (n = 2). None of the independent variables we analyzed proved to be important in predicting the outcome of lithium prophylaxis. Comedication was necessary in 21 patients. The overall outcome of their prophylactic treatment, however, did not differ from the group that did not receive comedication in the symptom-free intervals. Conclusions: The results of this study, with its long observation period and the inclusion of comedication as a confounding variable, indicate that lithium is a potent prophylactic agent for unipolar MDD in a naturalistic setting. In contrast to the findings of others, age was not associated with the outcome of prophylaxis, and latency did not predict outcome. Contrary to doubts that have been raised in recent years with regard to the effectiveness of lithium in everyday clinical practice, lithium appears to be a safe and potent alternative to antidepressants.

Résumé

Objectif : Déterminer l’efficacité d’un traitement prophylactique faisant appel au lithium dans les cas de trouble dépressif majeur (TDM) unipolaire, et définir les prédicteurs du résultat, y compris l’administration concomitante de médicaments.

Méthodes : Dans cette étude naturaliste à longue échéance, des données cliniques sur 55 patients atteints de TDM (DSM-III-R) ont été recueillies prospectivement dans une clinique externe spécialisée dans le traitement des troubles affectifs.

Mesures de résultat : Variation du taux d’hospitalisation (nombre de cas et durée) au cours du traitement prophylactique par rapport à la période avant la prophylaxie, indice de morbidité au cours du traitement prophylactique et période écoulée avant la première récidive suite au début du traitement au lithium. Résultats : Au cours d’une période de suivi moyenne de 6,7 ans, on a observé un fléchissement important du nombre de jours d’hospitalisation (p < 0,001; 52 j/an de moins; IC à 95 %, 31–73 j) et un faible indice de morbidité (moyenne 0,07). Il a fallu changer le médicament à cause d’effets secondaires (n = 4) ou d’une efficacité insuffisante (n = 2) chez six patients seulement. Les variables indépendantes que nous avons analysées ne se sont pas révélées importantes comme prédicteurs du résultat du traitement prophylactique au lithium. Il a fallu recourir à l’administration concomitante d’autres médicaments chez 21 patients. Chez ces sujets, le résultat global du traitement prophylactique n’était toutefois pas différent de celui observé dans le groupe des patients pour lesquels on n’a pas recouru à l’administration concomitante d’autres médicaments au cours de l’intervalle sans symptôme. Conclusions : Les résultats de cette étude, qui repose sur une longue période d’observation et sur l’inclusion de l’administration concomitante d’autres médicaments comme variable confusionnelle, indiquent que le lithium est un médicament prophylactique efficace contre le TDM unipolaire dans un contexte naturaliste. Contrairement aux constatations d’autres instances, on n’a pas établi de lien entre l’âge et le résultat du traitement prophylactique, et la latence n’était pas un prédicteur du résultat. Il semble qu’à l’encontre des doutes qui ont été émis ces dernières années au sujet de l’efficacité du lithium dans la pratique clinique de tous les jours, il s’agisse d’une solution de rechange efficace et sans danger aux antidépresseurs.


Medical subject headings: depressive disorder; drug therapy, combination; lithium carbonate; treatment outcome.

Submitted July 17, 2002; Revised Dec. 11, 2002; Accepted Feb. 11, 2003

Competing interests: None declared.

Correspondence to: Dr. Christopher Baethge, Mailman Research Center, McLean Division of Massachusetts General Hospital, 115 Mill St., Belmont, MA 02478-9106; fax 617 855-3479; cbaethge@mclean.harvard.edu