Eating disorders and the serotonin connection: state, trait and developmental effects

Eating disorders and the serotonin connection: state, trait and developmental effects

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J Psychiatry Neurosci 2004;29(1):10-29

Alterations in brain serotonin (5-hydroxytryptamine [5-HT]) function are thought to contribute to diverse aspects of eating disorders, including binge eating, perfectionism, impulsivity and mood-regulation problems. In addition, 5-HT anomalies in individuals with eating disorders are believed to have multiple determinants associated with secondary (state-related) effects of their nutritional status, hereditary effects (related to such trait variations as impulsivity or perfectionism) and, possibly, long-term neurobiologic sequelae of developmental stressors (such as childhood abuse). On the strength of the available neurobiologic and genetic data, this paper presents the idea that 5-HT variations in those with eating disorders represent (1) a structured coaggregation of biologic, psychologic and social influences and (2) converging state, trait and developmental effects. Data are taken to support a multidimensional model of 5-HT function in eating disorders that, it is argued, can serve as a prototype for etiologic modelling, diagnostic classification and clinical decision-making bearing not only upon eating disorders but also upon other psychiatric disturbances.

Résumé

On croit que des altérations de la fonction sérotoninergique (5-hydroxytryptamine [5-HT]) dans le cerveau contribuent à divers aspects des troubles de l’alimentation, y compris les épisodes de frénésie alimentaire, le perfectionnisme, l’impulsivité et des problèmes de régulation de l’humeur. On croit en outre que des anomalies de la 5-HT chez des personnes ayant des troubles de l’alimentation comportent de multiples déterminants associés aux effets secondaires (reliés à l’état) de leur état nutritif, à des effets héréditaires (reliés à des variations de caractéristiques comme l’impulsivité ou le perfectionnisme) et, peut-être, à des séquelles neurobiologiques de longue date découlant de facteurs de stress du développement (comme la violence au cours de l’enfance). En se fondant sur la solidité des données neurobiologiques et génétiques disponibles, l’auteur de cette communication énonce l’idée selon laquelle les variations de la 5-HT chez des personnes souffrant de troubles de l’alimentation représentent (1) une coaggréation structurée d’influences biologiques, psychologiques et sociales et (2) une convergence d’effets liés à l’état, aux caractéristiques et au développement. On a réuni des données pour appuyer un modèle multidimensionnel de la fonction de la 5-HT dans les cas de troubles de l’alimentation. On soutient que ce modèle peut servir de prototype de modélisation étiologique, de classification diagnostique et de prise de décisions cliniques portant non seulement sur des troubles de l’alimentation, mais aussi sur d’autres troubles psychiatriques.


Medical subject headings: anorexia nervosa; bulimia; eating disorders; serotonin.

Submitted Jan. 29, 2003; Revised May 8, 2003; Accepted May 13, 2003

Competing interests: None declared.

Correspondence to: Dr. Howard Steiger, Eating Disorders Program, Douglas Hospital, 6875 LaSalle Blvd., Montréal QC H4H 1R3; fax 514 888-4085; stehow@douglas.mcgill.ca