Stressed or stressed out: What is the difference?

Stressed or stressed out: What is the difference?

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J Psychiatry Neurosci 2006;30(5):315-318

Bruce S. McEwen, PhD

Laboratory of Neuroendocrinology, The Rockefeller University, New York, NY

Abstract

The term “allostasis” has been coined to clarify ambiguities associated with the word “stress.” Allostasis refers to the adaptive processes that maintain homeostasis through the production of mediators such as adrenalin, cortisol and other chemical messengers. These mediators of the stress response promote adaptation in the aftermath of acute stress, but they also contribute to allostatic overload, the wear and tear on the body and brain that result from being “stressed out.” This conceptual framework has created a need to know how to improve the efficiency of the adaptive response to stressors while minimizing overactivity of the same systems, since such overactivity results in many of the common diseases of modern life. This framework has also helped to demystify the biology of stress by emphasizing the protective as well as the damaging effects of the body’s attempts to cope with the challenges known as stressors.

Résumé

On a forgé le mot «allostase» pour clarifier les ambiguïtés associées au mot «stress». Allostase s’entend des phénomènes d’adaptation qui maintiennent l’homéostase dans la production de médiateurs comme l’adrénaline, le cortisol et d’autres messagers chimiques. Ces médiateurs de la réponse au stress favorisent l’adaptation dans le sillage du stress aigu, mais ils contribuent aussi à la surcharge allostatique, à l’usure du corps et de l’esprit qui découle du fait d’être «stressé». Ce cadre conceptuel a créé le besoin de savoir améliorer l’efficience de la réponse d’adaptation aux facteurs de stress tout en réduisant au minimum la suractivité des mêmes systèmes puisque la dite suractivité cause un grand nombre des maladies courantes de la vie moderne. Ce cadre a aussi aidé à démystifier la biologie du stress en mettant l’accent sur les effets protecteurs et dommageables des efforts déployés par le corps pour faire face aux défis appelés facteurs de stress.


Medical subject headings: allostasis; allostatic overload; stress; adaptation, physiological; adaptation, behavioral; homeostasis

Submitted Dec. 21, 2004; Revised June 8, 2005; Accepted June 13, 2005

Competing interests: None declared.

Correspondence to: Dr. Bruce S. McEwen, Laboratory of Neuroendocrinology, The Rockefeller University, 1230 York Ave., New York NY 10021; fax 212 327-8634; mcewen@rockefeller.edu