Exploring the gene-environment nexus in eating disorders

Exploring the gene-environment nexus in eating disorders

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J Psychiatry Neurosci 2006;30(5):335-339

Cynthia M. Bulik, PhD

Department of Psychiatry, School of Medicine, and Department of Nutrition, School of Public Health, University of North Carolina at Chapel Hill, Chapel Hill, NC

Abstract

Early theories of eating disorders focused on aversive family and sociocultural factors as fundamental to the development of these problems. A progression of family, twin and molecular genetic studies has demonstrated a substantial role for genetic factors in the development of anorexia nervosa, bulimia nervosa and related traits. Paradoxically, genetic studies hold promise for refining and enriching our approach to understanding the impact of adverse environmental forces. The development of new and more sophisticated approaches for understanding the complex interplay of genetic and environmental effects will allow enhanced understanding of both risk and protective environmental factors and how they may influence expressions of underlying genetic vulnerabilities to eating disorders.

Résumé

Les premières théories sur les troubles de l’alimentation portaient avant tout sur des facteurs familiaux et socioculturels aversifs qui jouaient un rôle fondamental dans l’apparition de ces problèmes. L’évolution des études sur la famille, les jumeaux et la génétique moléculaire a démontré que des facteurs génétiques jouent un rôle important dans l’apparition de l’anorexie mentale, de la boulimie et de caractéristiques apparentées. Les études de génétique promettent d’améliorer et d’enrichir notre façon de comprendre l’incidence des forces environnementales indésirables, ce qui est paradoxal. La mise au point de stratégies nouvelles et plus sophistiquées pour comprendre l’interdépendance complexe entre les effets de la génétique et ceux de l’environnement permettra de mieux comprendre les facteurs à la fois de risque et de protection de l’environnement et comment ils peuvent jouer sur les vulnérabilités génétiques sousjacentes qui s’expriment sous forme de troubles de l’alimentation.


Medical subject headings: anorexia nervosa; bulimia nervosa; genetics; environment.

Submitted Apr. 8, 2005; Accepted June 28, 2005

Acknowledgement: This work was supported by grants from the National Institute of Mental Health (MH66117) and the Price Foundation.

Competing interests: None declared.

Correspondence to: Dr. Cynthia M. Bulik, Department of Psychiatry, University of North Carolina at Chapel Hill, 1st floor Neurosciences Hospital, 101 Manning Dr., CB #7160, Chapel Hill NC 27599-7160; fax 919 966-5628; cbulik@med.unc.edu