Increased olfactory sensitivity in euthymic patients with bipolar disorder with event-related episodes compared with patients with bipolar disorder without such episodes

Increased olfactory sensitivity in euthymic patients with bipolar disorder with event-related episodes compared with patients with bipolar disorder without such episodes

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J Psychiatry Neurosci 2006;31(4):263-70

Stephanie Krüger, MD; Johannes Frasnelli, MD; Peter Bräunig, MD; Thomas Hummel, MD

Krüger — Department of Psychiatry, University of Dresden Medical School; Frasnelli, Hummel — Smell & Taste Clinic, Department of Otorhinolaryngology, University of Dresden Medical School, Dresden; Bräunig — Department of Psychiatry, Klinikum Chemnitz, Chemnitz, Germany

Abstract

Objective: Some patients with bipolar disorder experience mood episodes following emotional life events, whereas others do not. There is evidence that orbitofrontal hypoactivity may be related to this, because the orbitofrontal cortex is involved in the regulation of emotional and behavioural responses to external events. The close anatomical and functional connection between the orbitofrontal cortex and olfactory processing suggests that patients with bipolar disorder and heightened emotional reactivity may exhibit altered olfactory function compared with patients with bipolar disorder who do not exhibit this sensitivity.
Methods: In this pilot study, olfactory function was assessed in patients with bipolar disorder and a history of event-triggered episodes (n = 7) and in patients with bipolar disorder without such a history (n = 9) at the Department of Psychiatry and the Taste and Smell Clinic of the University of Dresden, Germany. Each patient’s bipolar disorder was in remission at study entry, and they were on monotherapy with mood stabilizers. Assessment included olfactory event-related potentials (ERP) and psychophysical tests for odour threshold, odour identification and olfactory quality discrimination.
Results: Odour thresholds were lower in patients with bipolar disorder and event-triggered episodes compared with the other patient group. In addition, patients with event-triggered episodes exhibited shorter N1 peak latencies of the olfactory ERP.
Conclusions: Our findings indicate disinhibition of orbitofrontal areas involved in the processing of emotional events in a subset of patients with bipolar illness.

Résumé

Objectif : Certains patients atteints de trouble bipolaire ont des épisodes thymiques à la suite d’événements émotionnels de la vie, tandis que d’autres n’en ont pas. Les données indiquent qu’une hypoactivité orbitofrontale peut être reliée à ce phénomène, parce que le cortex orbitofrontal joue un rôle dans la régulation des réactions émotionnelles et comportementales aux événements externes. Le lien anatomique et fonctionnel étroit entre le cortex orbitofrontal et le traitement olfactif indique que les patients atteints de trouble bipolaire et qui ont une réactivité émotionnelle accentuée peuvent présenter une altération de la fonction olfactive comparativement aux patients atteints de trouble bipolaire qui n’ont pas cette sensibilité.
Méthodes : Au cours de cette étude pilote, on a évalué, au Département de psychiatrie et à la Clinique du goût et de l’odorat de l’Université de Dresde, en Allemagne, la fonction olfactive de patients atteints de trouble bipolaire et ayant des antécédents de crises déclenchées par des événements (n = 7) et de patients atteints de trouble bipolaire qui ne présentent pas ces antécédents (n = 9). Le trouble bipolaire de chaque patient était en rémission au début de l’étude et les patients suivaient une monothérapie aux thymorégulateurs. L’évaluation a inclus les potentiels évoqués cognitifs (PEC) olfactifs et des tests psychophysiques visant à déterminer le seuil olfactif, l’identification des odeurs et la discrimination de la qualité olfactive.
Résultats : Les seuils olfactifs étaient moins élevés chez les patients atteints de trouble bipolaire et qui avaient des crises déclenchées par des événements comparativement à ceux de l’autre groupe. Les patients qui avaient des crises déclenchées par des événements montraient en outre une période de latence de pointe N1 du PEC olfactif de plus courte durée.
Conclusions : Nos constatations indiquent une désinhibition des régions orbitofrontales qui interviennent dans le traitement des événements émotionnels chez un sous-ensemble de patients atteints de trouble bipolaire.


Medical subject headings: bipolar disorder; evoked potentials; orbitofrontal cortex; smell.

Competing interests: None declared.

Acknowledgements: This work was supported in part by a grant from the Deutsche Forschungsgemeinschaft to Dr. Hummel (DFGHU441/2-1). We would like to thank Matthias Fülle for his help in scheduling the olfactory tests.

Contributors: Drs. Krüger, Bräunig and Hummel designed the study and wrote the article. Drs. Krüger, Frasnelli and Hummel acquired the data. Drs. Krüger and Hummel analyzed the data. All authors reviewed the written article and gave final consent for its publication.

Submitted Feb. 23, 2006; Revised Apr. 12, 2006; Accepted Apr. 12, 2006

Correspondence to: Dr. Thomas Hummel, Smell & Taste Clinic, Department of Otorhinolaryngology, University of Dresden Medical School, Fetscherstrasse 74, 01307 Dresden, Germany; fax 49-351-458-4326; thummel@rcs.urz.tu-dresden.de