Visual processing of social context during mental state perception in schizophrenia

Visual processing of social context during mental state perception in schizophrenia

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J Psychiatry Neurosci 2008;33(1):34-42

Melissa J. Green, PhD; Jennifer H. Waldron, BPsych; Ian Simpson, MA; Max Coltheart, PhD, DSc

Green — School of Psychiatry, University of New South Wales & Black Dog Institute, Prince of Wales Hospital, Randwick; Green, Waldron, Simpson, Coltheart — Macquarie Centre for Cognitive Science, Macquarie University, Sydney; Waldron — Schizophrenia Research Institute, Darlinghurst, Australia

Abstract

Objective: To examine schizophrenia patients’ visual attention to social contextual information during a novel mental state perception task.

Method: Groups of healthy participants (n = 26) and schizophrenia patients (n = 24) viewed 7 image pairs depicting target characters presented context-free and context-embedded (i.e., within an emotion-congruent social context). Gaze position was recorded with the EyeLink I Gaze Tracker while participants performed a mental state inference task. Mean eye movement variables were calculated for each image series (context-embedded v. context-free) to examine group differences in social context processing.

Results: The schizophrenia patients demonstrated significantly fewer saccadic eye movements when viewing context-free images and significantly longer eye-fixation durations when viewing context-embedded images. Healthy individuals significantly shortened eye-fixation durations when viewing context-embedded images, compared with context-free images, to enable rapid scanning and uptake of social contextual information; however, this pattern of visual attention was not pronounced in schizophrenia patients. In association with limited scanning and reduced visual attention to contextual information, schizophrenia patients’ assessment of the mental state of characters embedded in social contexts was less accurate. Conclusion: In people with schizophrenia, inefficient integration of social contextual information in real-world situations may negatively affect the ability to infer mental and emotional states from facial expressions.

Résumé

Objectif : Examiner l’attention visuelle que les patients atteints de schizophrénie accordent à l’information contextuelle sociale au cours d’une nouvelle tâche portant sur la perception de l’état mental.

Méthode : Des groupes de participants en bonne santé (n = 26) et de patients atteints de schizophrénie (n = 24) ont visualisé sept paires d’images décrivant des personnages cibles présentés sans contexte et en contexte (c.-à-d. dans un contexte social congruent aux émotions). On a consigné la position du regard au moyen du système de poursuite oculaire EyeLink I pendant que les participants exécutaient une tâche d’inférence liée à l’état mental. On a calculé les variables moyennes du mouvement de l’œil pour chaque série d’images (en contexte c. sans contexte) afin d’examiner les différences entre les groupes au niveau du traitement du contexte social.

Résultats : Les patients atteints de schizophrénie ont eu des mouvements oculaires saccadés beaucoup moins nombreux pendant qu’ils visualisaient des images sans contexte et une fixation beaucoup plus longue lorsqu’ils visualisaient des images en contexte. Les sujets en bonne santé ont raccourci considérablement la durée de la fixation oculaire lorsqu’ils visionnaient des images en contexte comparativement aux images sans contexte, ce qui leur a permis d’analyser et d’absorber rapidement de l’information contextuelle sociale, mais cette tendance de l’attention visuelle n’était pas prononcée chez les patients atteints de schizophrénie. Conjuguée à une limitation du balayage et à une réduction de l’attention visuelle portée à l’information contextuelle, l’évaluation effectuée par les patients atteints de schizophrénie de l’état mental des personnages intégrés dans des contextes sociaux était moins précise.

Conclusion : Chez les personnes atteintes de schizophrénie, l’intégration inefficiente de l’information contextuelle sociale dans des situations réelles peut avoir une incidence négative sur leur capacité de déduire des états mentaux et émotionnels à partir d’expressions faciales.


Medical subject headings: social perception; facial expression; attention; visual perception; eye movements; schizophrenia.

Competing interests: None declared.

Submitted Mar. 23, 2007; Revised May 17, 2007; June 11, 2007; Accepted June 12, 2007

Correspondence to: Dr. Melissa J. Green, School of Psychiatry, University of New South Wales, Black Dog Institute Building, Hospital Road, Prince of Wales Hospital, Randwick, NSW 2031, Australia; fax 0061(2) 9382 8151; melissa.green@unsw.edu.au