The auditory-visual integration of anger is impaired in alcoholism: an event-related potentials study

The auditory-visual integration of anger is impaired in alcoholism: an event-related potentials study

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J Psychiatry Neurosci 2008;33(2):111-22

Pierre Maurage, PhD; Pierre Philippot, PhD; Frédéric Joassin, PhD; Laurie Pauwels, MSc; Tierry Pham, PhD; Esther Alonso Prieto, PhD; Ernesto Palmero-Soler, PhD; Franck Zanow, PhD; Salvatore Campanella, PhD

Maurage, Philippot, Joassin, Pauwels — Cognitive Neurosciences and Clinical Psychology Units, Department of Psychology, Catholic University of Louvain, Louvain-la-Neuve, Belgium; Pham — Center of Research in Social Defense (CRDS), University of Mons-Hainaut, Mons, Belgium; Alonso Prieto, Palmero-Soler, Zanow — Eemagine Medical Imaging Solutions GmbH, Berlin, Germany; Zanow — ANT Advanced Neuro Technologies BV, Enschede, the Netherlands; Campanella — Department of Psychiatry, Brugmann Hospital, Free University of Brussels, Brussels, Belgium

Abstract

Objectives: Chronic alcoholism leads to impaired visual and auditory processing of emotions, but the cross-modal (auditory-visual) processing of emotional stimuli has not yet been explored. Our objectives were to describe the electrophysiological correlates of unimodal (visual and auditory) impairments in emotion processing in people suffering from alcoholism, to determine whether this deficit is general or emotion-specific, and to explore potential deterioration in the specific cross-modal integration processes in alcoholism.

Methods: We used an emotion-detection task, with recording of event-related potentials (ERPs), in which 15 patients suffering from alcoholism and 15 matched healthy control subjects were asked to detect the emotion (angry, happy or neutral) displayed by auditory, visual or auditory-visual stimuli. Behavioural performance and ERP data recorded between June 2005 and April 2006 were analyzed.

Results: ERPs demonstrated that the deficit in alcoholism originates earlier in the cognitive stream than has previously been described (mainly P300), namely, at the level of specific face (N170) and voice (N2) perceptive processing. Moreover, while patients with alcoholism did not show impaired processing of happy and neutral audio-visual stimuli, they did have a specific impairment in the cross-modal processing of anger. A source location analysis was used to confirm and illustrate the results.

Conclusion: These results suggest that the specific deficit that people with alcoholism demonstrate in processing anger stimuli, widely described in clinical situations but not clearly identified in earlier studies (using unimodal stimuli), is particularly obvious during cross-modal processing, which is more common than unimodal processing in everyday life.

Résumé

Objectifs : L’alcoolisme chronique aboutit à un déficit du traitement visuel et auditif des émotions, mais on n’a pas encore exploré le traitement transmodal (auditif-visuel) des stimulis émotionnels. Nous voulions décrire les corrélats électrophysiologiques des déficits unimodaux (visuel et auditif) du traitement des émotions chez des personnes atteintes d’alcoolisme afin de déterminer si ce déficit est général ou spécifique aux émotions et d’explorer la détérioration possible des processus spécifiques d’intégration transmodale.

Méthodes : Nous avons utilisé une tâche permettant de détecter les émotions et consigné des potentiels reliés aux événements (PRE) : nous avons demandé à 15 patients atteints d’alcoolisme et à 15 sujets témoins en bonne santé jumelés de détecter l’émotion (colère, bonheur ou neutre) démontrée par des stimulis auditifs, visuels ou auditifs-visuels. Nous avons analysé des données sur la performance comportementale et les PRE enregistrées entre juin 2005 et avril 2006.

Résultats : Les PRE ont démontré que le déficit causé par l’alcoolisme se produit plus tôt dans le courant de la cognition qu’on l’avait décrit auparavant (principalement P300), c’est-à-dire au niveau du traitement de la perception spécifique au visage (N170) et à la voix (N2). De plus, même si les patients atteints d’alcoolisme n’ont pas montré de déficit du traitement des stimulis audiovisuels heureux et neutres, ils ont montré un déficit spécifique du traitement transmodal de la colère. On a utilisé une analyse de l’emplacement de la source pour confirmer et illustrer les résultats.

Conclusion : Ces résultats indiquent que le déficit spécifique montré par les personnes atteintes d’alcoolisme dans le traitement des stimulis de la colère, largement décrit dans les situations cliniques mais non défini clairement dans des études antérieures (au cours desquelles on a utilisé des stimulis unimodaux), est particulièrement évident au cours du traitement transmodal, qui est plus fréquent que le traitement unimodal dans la vie de tous les jours.


Medical subject headings: alcoholism; event-related potentials; facial expression; emotion.

Competing interests: Drs. Alonso Prieto, Zanow and Palmero-Soler are employees of Eemagine.

Submitted Mar. 5, 2007; Revised June 4, 2007; July 23, 2007; Aug. 27, 2007; Accepted Sept. 4, 2007

Contributors: Drs. Maurage, Philippot, Joassin, Pham and Campanella, and Ms. Pauwels designed the study. Dr. Maurage and Ms. Pauwels aquired the data, which Drs. Maurage, Joassin, Alonso Prieto, Palmero-Soler, Zanow and Campanella, and Ms. Pauwels analyzed. Drs. Maurage and Campanella wrote the article, and Drs. Philippot, Joassin, Pham, Alonso Prieto, Palmero-Soler, Zanow and Campanella, and Ms. Pauwels revised it. All authors gave final approval for the article to be published.

Acknowledgements: Dr. Joassin is a Research Associate at the National Fund for Scientific Research (FNRS, Belgium), and Dr. Maurage is a Research Assistant at the FNRS. This study was conducted with the help of the medical team of the unit “Les Pins,” directed by Dr. Jonniaux at the Hospital “Les Marronniers.”

Correspondence to: Dr. P. Maurage, Université catholique de Louvain, Faculté de Psychologie, Unité NESC. Place du Cardinal Mercier, 10, B-1348 Louvain-la-Neuve, Belgium; fax +32 10 473774; pierre.maurage@psp.ucl.ac.be