Social behaviour and mood in everyday life: the effects of tryptophan in quarrelsome individuals

Social behaviour and mood in everyday life: the effects of tryptophan in quarrelsome individuals


J Psychiatry Neurosci 2006;31(4):253-62

Marije aan het Rot, MSc; Debbie S. Moskowitz, PhD; Gilbert Pinard, MD; Simon N. Young, PhD

aan het Rot, Pinard, Young — Department of Psychiatry; Moskowitz — Department of Psychology, McGill University, Montréal, Que.


Objective: We hypothesized that increasing brain serotonin in healthy individuals with high scores on 2 self-report measures of trait quarrelsomeness would reduce quarrelsome behaviours and enhance agreeable behaviours when measured ecologically using an event-contingent recording method.
Methods: We conducted a double-blind crossover study, in which participants took tryptophan (3 g/d) and placebo for 15 days each and recorded how they behaved, felt and perceived others during everyday social interactions.
Results: Tryptophan significantly decreased quarrelsome behaviours and increased agreeable behaviours and perceptions of agreeableness. Men also behaved less dominantly, whereas both men and women perceived others as more dominant.
Conclusion: Tryptophan’s effects on behaviours and perceptions, while more marked in the men, were generally positive and accompanied by improved affect. Increasing serotonin in quarrelsome people may not only reduce behaviours associated with a predisposition to various mental and physical disorders but also enhance socially constructive behaviours and improve social perceptions.


Objectif : Nous avons posé en hypothèse que l’élévation de la concentration de sérotonine cérébrale chez des sujets en bonne santé qui ont des résultats élevés à deux mesures autodéclarées du caractère belliqueux réduirait les comportements belliqueux et améliorerait les comportements affables lorsqu’on les mesure écologiquement au moyen d’une méthode de consignation contingente des événements.
Méthodes : Nous avons réalisé un essai croisé à double insu pour lequel les participants ont pris du tryptophane (3 g/j) et un placebo pendant 15 jours chacun et ont consigné leur comportement, leurs sentiments et leur perception à l’égard d’autrui pendant les interactions sociales quotidiennes.
Résultats : Le tryptophane réduit considérablement les comportements belliqueux et accroît les comportements affables et les perceptions d’un caractère affable. Les hommes se sont aussi comportés de façon moins dominante tandis que les hommes et les femmes percevaient les autres comme plus dominants.
Conclusion : Même s’ils sont plus marqués chez les hommes, les effets du tryptophane sur les comportements et les perceptions ont en général été positifs et ont entraîné une amélioration de l’affect. L’élévation de sérotonine chez les personnes belliqueuses peut non seulement atténuer les comportements associés à une prédisposition à divers troubles mentaux et physiques, mais aussi améliorer les comportements socialement constructifs et les perceptions sociales.


Medical subject headings: affect; aggression; serotonin; social behaviour; social perception; tryptophan.

Competing interests: None declared for Ms. aan het Rot and Drs. Moskowitz and Pinard. ICN Canada (now Valeant Canada) provided Dr. Young with the tryptophan (Tryptan) and placebo tablets without charge.

Acknowledgements: We thank ICN Canada (now Valeant Canada), which markets tryptophan (Tryptan) as a prescription drug in Canada, for providing the tablets of tryptophan and placebo free of charge.

This research was supported by a grant from the Canadian Institutes of Health Research to Dr. Young (MOP 15005). Ms. aan het Rot was the recipient of a McGill University Health Centre Studentship.

Contributors: Ms. aan het Rot and Drs. Moskowitz and Young conceived of the study and analyzed the data. Ms. aan het Rot and Dr. Pinard acquired the data. Ms. aan het Rot and Dr. Moskowitz wrote the article. All authors critically reviewed the article and gave final approval for publication.

Submitted Feb. 14, 2006; Accepted Apr. 10, 2006

Correspondence to: Ms. Marije aan het Rot, Department of Psychiatry, McGill University, 1033 Pine Ave. W, Montréal QC H3A 1A1; fax 514 398-4370;